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Las 5 claves de Ecuador: cómo puede hacerle daño a Argentina

El camino del seleccionado argentino hacia el Mundial de 2026, que se disputará en Estados Unidos, México y Canadá, comenzará está noche en el Monumental frente a Ecuador, un rival que ha ganado solo una vez en sus ocho visitas por las Eliminatorias, que no pudo superar la fase de grupos en Qatar 2022 y que buscará la clasificación a una Copa del Mundo por quinta vez en su historia con un nuevo entrenador y con un conjunto que combina hombres de frondosa experiencia y un puñado de jóvenes que vienen pidiendo pista.

Con seis boletos directos para el Mundial a repartir entre los diez seleccionados de la Confederación Sudamericana de Fútbol (más uno para un repechaje), Ecuador asoma como uno de los aspirantes fuertes para quedarse con uno de esos pasajes, sobre todo por lo que viene demostrando en las últimas dos décadas. Como contra, el combinado tricolor iniciará la clasificación con tres puntos menos que sus rivales.

Las irregularidades en la documentación del defensor Byron Castillo durante las pasadas Eliminatorias le valieron esa sanción (dispuesta por la FIFA y ratificada por el Tribunal Arbitral del Deporte) que, pese a que el recorrido es largo, lo obliga a empezar a sumar cuanto antes para recuperar terreno. Para ello, el elenco andino deberá echar mano a sus principales fortalezas si pretende llevarse algún poroto de Núñez.

El hombre-gol

Si de gritos con la camiseta amarilla se trata, nadie sabe más que Enner Valencia. A los 33 años, el delantero nacido en San Lorenzo, en la provincia de Esmeraldas, acumula 40 tantos en 79 encuentros con el seleccionado, entre ellos 6 en Mundiales (3 en Brasil 2014 y 3 en Qatar 2022). De hecho, fue el autor del último gol que recibió Argentina en las Eliminatorias pasadas, en el empate 1 a 1 en Guayaquil el 29 de marzo del año pasado.

Enner Valencia marcó tres goles en Qatar 2022, pero no pudo evitar la eliminación de Ecuador en la primera ronda. Foto: Raúl Arboleda / AFP.Enner Valencia marcó tres goles en Qatar 2022, pero no pudo evitar la eliminación de Ecuador en la primera ronda. Foto: Raúl Arboleda / AFP.El atacante, que también porta la cinta de capitán de su seleccionado, está teniendo un rendimiento de alto vuelo en su regreso al fútbol sudamericano tras casi una década de labor en Inglaterra, Turquía y México. Hace dos meses se sumó a Inter de Porto Alegre y desde entonces anotó cuatro tantos en la Copa Libertadores (uno a River) para llevar al equipo de Eduardo Coudet a las semifinales del certamen. Respaldado por ese presente dulce llegará Valencia al Monumental este jueves.

El sello catalán

La traumática desvinculación de Gustavo Alfaro después del Mundial de Qatar, que tuvo como secuela una demanda por dos millones de dólares por salarios atrasados, puso a la dirigencia de la Federación Ecuatoriana de Fútbol a atender ese frente judicial, pero también a buscar un nuevo timonel. El elegido fue Félix Sánchez Bas, un conductor con un perfil muy distinto al del rafaelino.

El catalán, de 47 años, inició su carrera como técnico de juveniles en la Masía del Barcelona y allí permaneció durante una década antes de mudarse a Qatar, donde recorrió toda la escalera desde el seleccionado sub-15 hasta el mayor, al que condujo en el Mundial de 2022. Aquel paso inicial por la cantera del Barça le dejó un sello indeleble que procura imponerle a casa uno de sus conjuntos, más allá de los recursos individuales con los que cuente.

Félix Sánchez Bas fue el entrenador del seleccionado de Qatar en el Mundial de 2022. Foto: Matías Napoli Escalero / EFE.Félix Sánchez Bas fue el entrenador del seleccionado de Qatar en el Mundial de 2022. Foto: Matías Napoli Escalero / EFE.Por ello, la versión de Ecuador que se verá esta noche seguramente será más ambiciosa que la que solía exhibir la del cauteloso Alfaro. “Tenemos que intentar ser protagonistas porque tenemos un equipo con cualidades que nos permiten ser poseedores del balón en fases del partido, encontrar espacios y hacerlos sentir incómodos (a los rivales). Si tenemos el balón, intentaremos generar y llegar a su último tercio”, adelantó el español.

La presión en el medio

Para poder gestar esas ráfagas de protagonismo a las que aspira Sánchez Bas, primero sus hombres deberán neutralizar a los creadores argentinos y arrebatarles el balón. “La clave está en ser un equipo compacto y no dejarles espacios entre líneas”, avisó el DT. En ello será fundamental la tarea de los tres mediocampistas centrales: Moisés Caicedo, Carlos Gruezo y José Cifuentes.

Moisés Caicedo, un pilar en el mediocampo de Ecuador. Foto: Issouf Sanogo / AFP.Moisés Caicedo, un pilar en el mediocampo de Ecuador. Foto: Issouf Sanogo / AFP.Entre ellos, la responsabilidad mayor recaerá sobre Caicedo, uno de los pilares de este seleccionado, que combina quite con buen criterio, distribución y llegada al área rival. Salvando las distancias, el exjugador de Independiente del Valle, de apenas 21 años, tiene cualidades similares a las de Enzo Fernández, su compañero en Chelsea. El mes pasado, el equipo londinense le pagó 115 millones de libras (146 millones de dólares) a Brighton & Hove Albion por sus servicios.

El juego aéreo

Sin embargo, no todo será pelota sobre el césped y pequeñas sociedades en el plan de Sánchez Bas: el catalán reconoció que serán muy importantes las maniobras a balón parado para llevar riesgo al arco custodiado por Emiliano Martínez. Esa misión recaerá principalmente en el trío de obeliscos que integrarán la zaga ecuatoriana, debilitada por la ausencia, por lesión, de Piero Hincapié.

Robert Arboleda (izquierda) y Félix Torres (derecha), socios en la zaga de Ecuador. Foto: Dolores Ochoa / EFE.Robert Arboleda (izquierda) y Félix Torres (derecha), socios en la zaga de Ecuador. Foto: Dolores Ochoa / EFE.Robert Arboleda mide 1,89 metros y sabe sacarle provecho a su porte: el experimentado jugador del San Pablo brasileño acumula 36 tantos en su extensa carrera, la mayoría producto de testazos. Félix Torres (1,87 metros) gritó 14 veces en poco menos de 200 partidos profesionales entre clubes (se desempeña en el Santos Laguna mexicano) y selección. Willian Pacho (1,87 metros), de solo 21 años, disputó apenas tres encuentros con el combinado nacional, pero ya festejó dos veces. Los tres lungos serán un riesgo constante en el área argentina.

Juventud, divino tesoro

Pacho y Caicedo no son los únicos nuevos valores que presentará Ecuador en el Monumental. Otros dos futbolistas sub-23 integrarán la alineación inicial: el lateral-volante José Hurtado (21) y el delantero Gonzalo Plata (22).“El equipo no inicia un proceso de cero, es un grupo con una mezcla interesante de jugadores jóvenes y otros con experiencia”, aseguró Sánchez Bas.

José Hurtado, una de las jóvenes promesas del fútbol ecuatoriano. Foto: Dolores Ochoa / EFE.José Hurtado, una de las jóvenes promesas del fútbol ecuatoriano. Foto: Dolores Ochoa / EFE.Además de los que comenzarán el partido sobre el césped, en el banco esperarán su oportunidad otros pibes que se hicieron un lugar en este nuevo ciclo y que podrían aportarle frescura al seleccionado, como Jhoanner Chávez (21), Joel Ordóñez (19) y Leonardo Realpe (22), todos ellos formados en Independiente del Valle, la Meca del fútbol base en el país.

El caso más llamativo es el de otro diamante surgido del club de Sangolquí, Kendry Páez, quien disputó el Mundial sub-20 en Argentina en mayo y ya fue comprado por Chelsea (recién lo incorporará en la temporada 2025/26). Si hoy suma al menos un minuto, se convertirá en el jugador más joven en disputar un encuentro con el seleccionado ecuatoriano: lo hará con 16 años y 126 días.

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